El eslabón (no tan) débil de la defensa de los Warriors. Qué pasa cuando atacan a Curry

junio 6, 2018

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James Harden sube el balón. Rápidamente un compañero viene a ponerle un bloqueo. Lo suyo sería pensar que ese compañero es Clint Capela, líder de los Houston Rockets en screen assists (bloqueos que facilitan una canasta) esta temporada con 216. Pero no, se trata de Trevor Ariza (21 screen assists en temporada regular). Claro que la intención no es realmente poner un buen bloqueo, sino provocar un cambio de defensor, ya que el emparejamiento de Ariza y quien se termina quedando aislado con Harden es Stephen Curry.

Esta fue una de las estrategias utilizadas por los Rockets durante las Finales de Conferencia. Ya que los Golden State Warriors optaron por cambiar de defensor automáticamente en prácticamente todos los bloqueos, Mike D’Antoni decidió aprovechar para buscar de forma más o menos frecuente que Harden atacase en el uno contra uno a Curry. Harden es un jugador más fuerte, con un primer paso demoledor y más trucos que Houdini, como ya sabemos. Por ejemplo, en esta acción utiliza tanto la velocidad como el físico para ganar el espacio y anotar.

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Otro de los movimientos casi imposibles de defender de Harden es su devastador step back. Aquí Curry defiende la acción de forma casi perfecta, pero es imposible evitar que el balón bese la red.

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Hemos visto dos acciones en las que Harden se aprovecha del emparejamiento, y podríamos sacar unas cuantas más que, editadas en un único vídeo, nos dejarían unos highlights preciosos de cómo el de los Rockets abusó de la defensa de Curry durante las Finales de Conferencia. Nuestra memoria selectiva tiende a quedarse con las acciones bonitas y las canastas, con lo cual es posible que ese sea el recuerdo que quede. Pero vamos a ver cómo atacar a Stephen Curry está lejos de ser una canasta segura incluso teniendo delante al mejor jugador en aclarado del mundo en la actualidad.

Vayan por delante tres avisos:

  • Los datos que vamos a ver pertenecen al sistema de tracking de Second Spectrum. Según su propia definición miden “qué defensor ha estado emparejado con qué atacante durante la mayor parte de cada posesión”. Esto podría dar pie a un poco de confusión: Harden puede haber estado emparejado durante 16 segundos con Jrue Holiday, pero en los últimos 8 haber sido defendido por E’Twaun Moore. Si Harden finaliza esa posesión anotando o repartiendo una asistencia para los datos de Second Spectrum contaría como emparejado con Moore, pero si no participa en la finalización se atribuiría su defensa a Holiday.
  • Al no finalizar todas las posesiones el atacante, el dato de los puntos por posesión se diluye y no puede medirse de la misma forma que se hace cuando analizamos la productividad en un tipo de jugada concreto. Por ejemplo, James Harden ha firmado 1.22 puntos por posesión en aclarados esta temporada. Pero para ese dato solo se computan acciones en las que es él el ejecutor. En los datos de emparejamiento también cuentan las posesiones que no termina directamente, y por lo tanto ambas circunstancias no son comparables.
  • Las estadísticas nunca son perfectas, siempre se dejan algo. Y las defensivas, más.

Dicho esto, veamos cómo ha rendido defensivamente Curry en estos Playoffs, y en especial cuando ha sido el foco del ataque rival.

Segunda Ronda contra New Orleans Pelicans

Antes de centrarnos en la serie contra los Houston Rockets, vamos a ver cómo fueron los datos de emparejamientos de Stephen Curry contra los New Orleans Pelicans. Sus principales asignaciones defensivas fueron E’Twaun Moore e Ian Clark.

Podemos observar que los Pelicans no pusieron su énfasis en atacar a Curry. Su mejor atacante exterior es Jrue Holiday, y ni siquiera llegó a emparejarse con él en un 10% de las posesiones. Ni E’Twaun Moore ni Ian Clark fueron especialmente agresivos atacando a Curry, probablemente porque el ataque de los Pelicans funciona de otra manera, fluyendo a través de Rajon Rondo y Anthony Davis y con Holiday como ejecutor.

De forma global New Orleans tuvo una mayor productividad ofensiva cuando Curry defendía a Clark, un emparejamiento defensivo que también se fomentó desde el banquillo de los Warriors. En el global de la serie los Pelicans anotaron 0.99 puntos por posesión, y curiosamente cuando Steph estuvo con Clark fueron 1.09 (solo 0.83 con Moore). No es una muestra suficiente como para sacar conclusiones, pero lo más destacable de estas acciones es que Curry, que acababa de regresar de su lesión, actuaba como freelance defensivo abandonando a Clark para ayudar en otros emparejamientos, y el de los Pelicans tuvo un buen porcentaje de acierto castigando esta decisión tanto en lanzamiento exterior como en bandejas.

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Sin embargo, poca o ninguna conclusión directa puede sacarse aquí de la defensa individual.

 

Finales de Conferencia contra Houston Rockets

Es aquí donde hemos visto un mayor número de instancias en las que el ataque ha puesto un énfasis especial en buscar a Stephen Curry, con Harden como principal arma ofensiva. La gran mayoría de las posesiones de Steph están contabilizadas emparejado con Trevor Ariza, un plan de los Warriors para esconderlo con el atacante más flojo del rival. Como veremos, a priori el número de ocasiones que se han contabilizado como Harden atacando a Curry parecerá bajo.

Según Second Spectrum, Harden terminó emparejado con Curry en algo menos de una de cada cinco ocasiones. La diferencia con la muestra de los Pelicans es que en este caso la pareja de baile inicial era Ariza, con lo cual podemos dar por hecho que la mayoría de estas posesiones terminaron así de manera planificada y con Harden efectivamente atacando a Curry, en un emparejamiento agresivo, mientras que con New Orleans se trataba de algo más bien pasivo.

Los números globales son ligeramente positivos. Durante la serie los Rockets anotaron 0.87 puntos por posesión como equipo, y cuando Harden terminó con Curry ese dato subió a 0.90 puntos por posesión, una leve mejoría.

A nivel individual los resultados fueron algo irregulares. Harden anotó 0.58 puntos por posesión en estas situaciones (recordemos que también se cuentan instancias en las que no terminó él la jugada), cifra en la línea de lo que hizo teniendo delante a otros defensores, y firmó un porcentaje de acierto en lanzamiento del 41.6%, que es casi un calco del 41.5% que tuvo en la serie. En resumen, los Rockets como equipo anotaron un poco mejor, pero la barba rindió a un nivel similar que con otros emparejamientos.

Decir que Stephen Curry estuvo solo en su defensa de James Harden es contar solo la mitad de la historia. Porque los Warriors confiaban en su defensa individual, pero también en el entramado que iban a colocar tras él. Como ya hemos avisado antes, lo datos no cuentan toda la historia en ninguno de los casos, y este no es una excepción. Así que vamos a ver algunas acciones defensivas en las que Curry estuvo emparejado con Harden, y cómo reaccionó la defensa de equipo de Golden State para ayudar a su base.

En este primer ejemplo Curry da la salida a Harden hacia el centro de la zona, contando con la atenta ayuda tanto de Draymond Green como de Kevin Durant. En cuanto Harden pisa la zona Draymond ya está debajo de la canasta, mientras Durant intimida con su presencia y cierra al mismo tiempo las líneas de pase hacia Tucker (esquina) y Ariza, quien no está en posición de amenaza.

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Lo siguiente es la continuación de esa misma jugada. Con muy pocos segundos ya en el marcador, Curry, Green y Durant forman una trampa ante la cual la única posibilidad es un lanzamiento lejano forzado o el pase a un compañero. Para el momento en el que Ariza recibe el balón ya es demasiado tarde.

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Muy pocos equipos pueden permitirse tener a Draymond Green, Kevin Durant y Klay Thompson o Andre Iguodala haciendo las ayudas defensivas, claro. En los casos expuestos arriba su apoyo defensivo está basado también en la agilidad de piernas que tienen, que les permite llegar sin problemas hasta Tucker o Ariza en caso de que uno de los dos reciba el balón. De la misma manera, la defensa se rompería más fácilmente si Stephen Curry no fuese capaz de mantenerse delante de James Harden, algo que sí que logra en estas acciones.

La siguiente jugada tiene un punto de partida similar, pero en esta ocasión tanto Tucker como Ariza están colocados y abiertos desde el comienzo de la acción, y Curry se encuentra más aislado. En cuanto Harden arranca hacia la canasta Durant cierra el paso, pero su posición corporal le permitiría recuperar terreno y puntear a Ariza si le llegase el balón. Harden tira de recurso para cambiar de dirección, y entonces se pone en marcha la cadena de ayudas del otro lado de la defensa de los Warriors. Looney llega perfectamente a la ayuda mientras Iguodala se prepara para robar un posible pase a Capela. Harden ya ha agotado los pasos y no le queda otra opción más que un lanzamiento muy complicado por encima de Looney y su envergadura.

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El último caso es uno en el que Stephen Curry se encuentra, esta vez sí, completamente solo contra Harden. O eso es lo que parece a simple vista, porque en realidad Durant se olvida por completo de Ariza y se planta en el centro de la zona para disuadir la penetración de Harden. Cuando el de los Rockets ve un pequeño hueco por el lado derecho se fija en Durant en el centro de la zona, y en el cambio de mano Curry consigue que pierda el control del balón. La otra opción para Harden habría sido un complicado pase de un lado al otro de la pista para Ariza, con Green y Durant atentos para iniciar la cadena de cambios cuando fuese necesario.

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Finales contra Cleveland Cavaliers

No hay mucho que resaltar en este caso. Primero porque la serie aún está en marcha y los números no son definitivos, y segundo porque los Cavaliers no parecen estar centrándose especialmente en atacar a Curry, como apreciamos en el hecho de que apenas se haya visto emparejado con LeBron James y que cuando eso ha sucedido LeBron no se ha mostrado muy agresivo. Su principal atacante, J.R. Smith, no pasa por su mejor momento tampoco precisamente.

Así que la estrategia la hemos visto sobre todo en las Finales de Conferencia, y la conclusión creo que es lógica: es normal que los Rockets buscasen emparejar a Harden con Curry, porque de toda la línea exterior de los Warriors se trata del defensor más débil a priori, e intentaron buscar una ventaja al retarle a frenar a una máquina de anotar en aclarados. Pero que sea el punto más débil de la defensa no significa que sea un mal defensor precisamente, y la red defensiva de Golden State cubría sus espaldas.

Quizás con Stephen Curry en un equipo cualquiera, con otros jugadores haciendo las ayudas, podría haber resultado mucho más efectivo… pero ya sabemos que los Golden State Warriors no son un equipo cualquiera.