El Real Madrid busca un billete para la Final Four de Vitoria ante el Panathinaikos. Para conocer mejor al equipo griego, dirigido por Rick Pitino, hemos hablado con el prestigioso periodista Giannis Stavroulakis, que nos presenta al equipo ateniense antes de las batallas de los cuartos de final.

¿Cuáles son los puntos fuertes del Panathinaikos?

Voy a dividirlos en varios puntos. Para empezar, el ‘momentum’ con el que llegan a esta eliminatoria. Seguramente ningún equipo de Europa quisiera enfrentarse a otro que llegue con un 7-1 en los últimos 8 partidos de liga regular, desde el 22 de febrero (y que sería un 8-0 si no hubiera entrado el tiro de Rudy sobre la bocina en el OAKA). La confianza y el optimismo con el que llegan es un punto a favor del equipo de Pitino.

El Panathinaikos sumó 9 derrotas consecutivas fuera del OAKA, pero ahora llegan con 4 victorias seguidas. Dos asequibles, sí (Gran Canaria y Darussafaka) y dos en partidos críticos (ante CSKA y Armani). Un equipo que viene de ganar en Moscú no debería temer a la hora de jugar en Madrid. Vamos, no irán allí de turismo. Pueden perder, pero seguro que lo pelearán.

En manos de Rick Pitino estos jugadores son distintos. Podemos hablar de un equipo casi diferente. La psicología es un punto importante en el deporte y en eso el entrenador americano es bueno. Después de trabajar con Calathes unos meses ha llegado a decir que es el mejor pasador que ha visto en su vida. Mejor que Magic o Byron Scott. Papagiannis está jugando su mejor baloncesto de la temporada porque Pitino confía en él. DeShaun Thomas también llega en el mejor momento y James Gist nos recuerda al mejor Gist de años anteriores. Rick ha creído en estos jugadores y les ha dado confianza.

Por supuesto no podemos dejar fuera de esta respuesta a Nick Calathes. Viene de ser MVP de marzo y de firmar un histórico triple-doble ante el Buducnost. Está en modo MVP. Siempre se ha hablado de su contrato. Cuando no juega bien todo el mundo se acuerda de que gana 2,2 millones de euros. Incluso esta temporada salió el rumor de que el dueño, Giannakopoulos, pidió que se bajara el contrato. En cualquier caso, posiblemente sea el jugador que más impacto tiene en su equipo de todos los del top8. En cuanto a lo puramente baloncestístico, hablamos de un equipo experimentado y creativo que brilla en transición.

¿Cuál es su estilo de juego?

El Panathinaikos incide mucho en el juego interior. No tienen grandes tiradores. Pitino insiste en esto y lo ha mencionado en muchas ocasiones como su mayor problema. Hay que tener en cuenta que el mejor tirador teóricamente de este equipo, Nikos Pappas, está lesionado para varios meses, y que Lojeski ha tenido muchos altibajos y lesiones durante la temporada. Panathinaikos juega mucho al poste bajo e intentarán apretar en defensa para robar y buscar canastas en transición. Precisamente en defensa Pitino no está siguiendo el estilo de Xavi Pascual. En enero, a los pocos días de estar en Grecia, dijo que no le gustaba la defensa con cambios, dejando caer que no compartía el estilo de Xavi. Y físicamente creo que el Panathinaikos puede ser mejor que el Real Madrid.

¿Cuáles son sus puntos débiles?

El tiro, como decía antes, y los rebotes. El partido ante el Barça en el Palau fue el más característico: 39 rebotes para el Barça y solo 19 para el Panathinaikos. Al menos en esto han mejorado algo en los últimos partidos.

¿Cómo se ve en Grecia la eliminatoria?

Los dos años anteriores el Panathinaikos llegó a los cuartos con factor cancha a favor, ante Fenerbahçe y Real Madrid. Y todo el mundo recuerda lo que sucedió: 3-0 de Obradovic y vuelta desde Turquía en autobús, y el 3-1 ante el Madrid de la temporada pasada. Veremos cómo se comporta el equipo ahora que llega de ‘outsider’. Eso sí, ahora mismo el Panathinaikos llega en su mejor momento de la temporada. La llegada de Pitino ha supuesto un gran cambio para ellos y pese a las dudas iniciales, ahora confían en que puedan pelearlo. Aunque creo que hombre por hombre son peores que el Real Madrid, pueden ser mejores físicamente y, si Calathes está a un buen nivel, no descarto que la serie se vaya a cinco partidos. Creo que el Panathinaikos puede ganar uno en Madrid, pero que los blancos pueden ganar perfectamente uno en el OAKA, que ya está lleno para el tercer partido.

¿Cómo crees que tiene que ser el partido para que gane Panathinaikos?

Tendrán que intentar eliminar a los jugadores interiores del Real Madrid, para frenar su juego por dentro e intentar sacarles de su ritmo, porque creo que el Real Madrid es el mejor equipo de Europa en transición.